Virgin Galactics neste romfly skulle begynne å prøve flyvninger i 2020



Jomfru galaktisk vil snart ha to romfly som legger himmelen, hvis alt går etter planen.

Selskapets nyeste seks-passasjerer SpaceShipTwo kjøretøy, kjent som VSS Unity, er nesten klar til å fly turister til suborbital plass og tilbake. Enheten nådde plass på sine to siste testoppdrag, og håndverket blir forberedt for å flytte til Spaceport America i New Mexico, knutepunktet for Virgin Galactics kommersielle virksomhet.

Virgin Galactics produksjonsdatterselskap, The Spaceship Company, bygger for tiden ytterligere to SpaceShipTwos i Mojave, California. Og en av dem er nesten klar til å dra, sa Virgin Galactic-president Mike Moses til Space.com forrige uke på avduking av selskapets Gateway to Space-bygning på Spaceport America.

I slekt: Slik fungerer Virgin Galactic's SpaceShipTwo (Infographic)

"Vi regner med å se testflyvninger i 2020," sa Moses og snakket om kjøretøyet kjent som serienr. 3. (VSS-enhet er serienr. 2. Den første SpaceShipTwo, VSS Enterprise, ble ødelagt under en testflyulykke i oktober 2014 som drepte co-pilot Michael Alsbury og den sårede piloten Peter Siebold.)

Serienummer 4 er også i produksjon. Og det er slik vi må referere til disse to fremtidige romflyene, i det minste foreløpig.

"De har interne navn, men vi avslører dem ikke ennå," sa Moses.

SpaceShipTwo er designet for å være opphevet av et flyplan kalt WhiteKnightTwo. I en høyde av 15.000 meter skiller romplanet seg fra bæreren; da engasjerer SpaceShipTwo sin innebygde rakettmotor for å gjøre sin egen vei til suborbital plass.

Passasjerer ombord på kjøretøyet vil oppleve noen minutter av vektløshet og får se jordens krumning mot mørkets plass før de kommer tilbake til Jorden for en landingsbane.

En billett til denne turen koster for tiden $ 250 000, og mer enn 600 mennesker har satt av innskudd for å reservere et sete, har representanter fra Virgin Galactic sagt.

Unity's testfly til dags dato har alle sin opprinnelse fra Mojave Air and Space Port i Sør-California, i nærheten av The Spaceship Company hovedkvarter. Men de endelige oppdragene i testkampanjen vil løfte seg fra Spaceport America. Virgin Galactics eneste WhiteKnightTwo-fly, VMS Eve, vil dra Unity til romfartshavnen i løpet av de neste månedene, etter at teknikere er ferdige med å montere romfartøyets hytte, sier selskapets representanter. (VSS står for "Virgin Spaceship" og VMS for "Virgin Mothership," forresten.)

Gateway to Space vil kunne passe til de nye SpaceShipTwos når de er klare, med god plass til overs. Bygningens hangar kan huse to WhiteKnightTwos og fem SpaceShipTwos samtidig, sa Virgin Galactic-representanter.

Og det kavernøse rommet gir et innblikk i selskapets langsiktige planer: Virgin Galactic har som mål å til slutt oppnå en rask kadens av kommersielle flyvninger, kanskje til og med å starte flere oppdrag per dag fra Spaceport America, har selskapets representanter sagt.

Mike Walls bok om leting etter fremmedliv, "Der ute"(Grand Central Publishing, 2018; illustrert av Karl Tate), er ute nå. Følg ham på Twitter @michaeldwall. Følg oss på Twitter @Spacedotcom eller Facebook.