NASAs Supersize Space Launch System kan bli dømt


Det er ingen hemmelighet at NASAs Space Launch System sliter med å møte sin tidsplan. Den multibillion-dollar launcher forventes å ferge mennesker og last inn i dypt rom. Problemet er at byrået har vokal forpliktet til å sende et amerikansk håndverk til månen neste år. NASAs nye månedatabase, kalt Orion, er nesten klar til å gå. Men ritten-den store og oppblåste SLS-er fortsatt år fra ferdigstillelse.

På onsdag morgen, kom NASA-administrator Jim Bridenstine fram for US Senate Committee on Commerce, Science og Transportation for å diskutere Amerikas ledelse i verdensrommet. Under sitt vitnesbyrd avslørte han en uventet vri. For første gang sa Bridenstine at byrået ville vurdere kommersielle raketter for å få sitt besetningskapsel fra bakken. For NASA, ville reise til dypt rom ikke lenger være SLS eller byste.

"Vi forstår nå bedre hvor vanskelig dette prosjektet er," forklart han. Før pensjonering av NASAs store romfartsprogram begynte byrået å legge fram sin visjon for neste generasjons rakett. I 2011 begynte utviklingen på SLS, som den håpet ville bli den største raketten i verden. Men år etter år, da det tapte sine mål og blåste gjennom budsjetter, møtte byrået kritikk for prosjektets mangler. Drevet raketten til ingensteds av kritikerne, ble SLS til tider falt som mer av et agenturomspennende jobbprogram enn en ekte tur til verdensrommet. Det er fram til 2017 da raketten mottok et nytt mål: ferry astronauter til månen.

Dens innledende lansering ble opprinnelig satt for 2018, men den datoen gikk snart til 2019, deretter 2020, og nå er tjenestemenn ikke engang sikker på at tidsrammen er mulig. Men Bridenstine sa til kongressen at han vil at NASA skal slå sine frister framover. "Jeg vil være veldig klar," sa han. "Jeg tror vi som et byrå må holde fast i vår forpliktelse. Hvis vi forteller deg, og andre, at vi skal starte i juni 2020 rundt månen, tror jeg at vi skal starte rundt månen i juni 2020. "

For å møte disse tidsfrister, anerkjente administratoren at alle muligheter, inkludert kommersielle raketter, bør vurderes. Bridenstines kommentarer var uventede; NASA har i nesten et tiår nå støttet en SLS-bare tilnærming for å sende astronautene til dypt rom. (Byrået hadde opprinnelig begrenset sine kommersielle partnere til å sende mannskap ikke lenger enn lav jordbane og tilbake.) Men med en ekstremt stram tidslinje og flere tekniske [delays], (https://oig.nasa.gov/docs/IG-19-001.pdf) det er nå klart klart at SLS nesten ikke vil være klar til å fly i 2020.

Gjennom årene endret Orions destinasjon fra Mars til månen, og til og med på overflaten av en asteroide. Men en ting var sikkert: På Orions første forgang over jorden ville en mannløs kapsel fullføre en seks-dagers krets av månen; Det er oppdraget Bridenstine sier nå kunne starte opp en kommersiell rakett. Dubbed Exploration Mission 1 (eller EM-1), det hadde også vært ment som SLS jomfrureise.

Hitch er at Orion er for tungt for et kommersielt kjøretøy som nå er i bruk for å deponere det i månens bane. Bridenstine anerkjente dette i sitt vitnesbyrd: "Utfordringen er at vi ikke har en rakett akkurat nå som kan lansere Orion og European Service Module rundt månen." (Bygget av det europeiske romfartsselskapet, vil servicemodulen gi kraft til Orion under flyturen.)

"Det er det SLS handler om," la han til.

I stedet foreslo Bridenstine at oppdraget kunne gjøres i faser. Først vil en rakett sende Orion og det europeiske servicemodulet til bane rundt jorden; et andre rakett ville starte en øvre scene separat. At den øverste scenen raketten måtte møte opp med duoen i bane og øke dem til månen. Men dette er også lettere sagt enn gjort, da dockingsteknologien som kreves for å trekke den av, eksisterer ikke ennå.

"Mellom nå og juni 2020 må vi gjøre det til en realitet," sa Bridenstine til det punktet.

Men Bridenstine nevnte ikke hvilke raketter som ville utføre et slikt oppdrag. Foreløpig kan bare to biler transportere store mengder last til rom: SpaceXs Falcon Heavy og United Launch Alliance er Delta IV Heavy.

Falcon Heavy, som debuterte i fjor, har hittil bare båret en Tesla til bane, mens Delta IV Heavy har båret en mengde nyttelaster, inkludert en avrundet versjon av Orion-romfartøyet tilbake i 2014. (The heavy lift raketten lanserte kapselen på en fire-timers tur rundt jorden på et eksperimentelt fly kjent som Exploration Flight Test-1.)

Bytte til en kommersiell rakett for EM-1 ville gi et stort slag mot SLS-programmet, som har blitt kritisert for et stort budsjett – en anslagsvis 14 milliarder dollar – og sneglhastighetsutvikling. Men med Falcon Heavy's debut har årsaken til å være blitt mindre og mindre klar. (En Falcon Heavy kan levere nesten 141 000 pounds til lav jordbane, mens en Delta IV kan bære 62 540 pounds og SLS en teoretisk 209 000 pounds.)

Den store takeaway: Hvis NASA kan sende Orion til plass på ryggene til private raketter, det er sannsynlig at fremtidige besetningsmedlemmer, som ble slated for SLS, kan også. (Bridenstine fortalte kongressen at byrået vil se på kommersiell mulighet så snart som mulig.) I en tale på mandag forklarte administratoren at andre elementer i den planlagte Lunar Gateway-som egentlig er en mini-romstasjon som omkranser månen-mai lansere også på kommersielle raketter.

Men dette er ikke det eneste slaget til SLS denne uken. På mandag utgav presidenten sin budsjettforespørsel for 2020. I den foreslåtte Trump kutt som ville redusere NASAs samlede budsjett med 2 prosent, eller 2,1 milliarder dollar. Kuttene inkluderer å stoppe utviklingen på en annen, kraftigere versjon av SLS; en forespørsel som striper raketten av sitt største aktiv: løftekapasitet.

Bridenstine understreket imidlertid at SLS fortsatt er nødvendig for fremtiden for Orion-programmet og NASAs dype romambisjoner. "SLS, den største raketten som noen gang har blitt bygget i amerikansk historie, er et kritisk stykke av hva USA må bygge, "sa han foran en mengde NASA-ansatte på Kennedy Space Center på mandag. "Vi trenger SLS, og vi trenger Orion mannskapskapsel."

Administrasjonen uttrykte også at NASAs kommende oppdrag til Jupiter månen Europa, som er slated for 2023, skulle lansere på en kommersiell rakett – en reversering av et 2015-kongresjons mandat som sa at det måtte fly på SLS. Budsjettforslaget sier at bruk av et kommersielt rakett ville spare NASA over $ 700 millioner, slik at byrået kunne finansiere flere nye aktiviteter. (Obama-administrasjonen gjorde det samme forslaget, men ble nektet av kongressen.)

Med disse forslagene stripper bort mye av SLSs evner, er den tunge løfteren igjen med bare ett oppdrag: lanserer Orion direkte til månens bane. Men hvis NASA kan starte de nødvendige Gateway-komponentene, inkludert Orion, på kommersielle raketter, blir saken for SLS stadig mer slitesterk.

Oppdatert 3-14-19, 3 pm ET: Historien ble oppdatert for å korrigere beløpet President Trump foreslo å kutte fra NASAs budsjett for 2020-regnskapsåret.


Flere flotte WIRED-historier