Mikroplast blåser i det uberørte arktiske


Velkommen til året for plastisk trussel, en direkte strøm av forferdelige nyheter om hvordan havet og dets organismer kveles av makroplast, mens mikroplastpartikler – biter mindre enn 5 millimeter lange – skvetter seg til angivelig uberørte fjelltopp i Europa. Det virker som om ingensteds er trygge for mikroplastforurensning, ikke engang Monterey Bay i California, som ellers er en av de største bevaringssuksesshistoriene i historien.

Nå er det nok en regning over menneskehetens håpløse avhengighet av plast. Forskere og innbyggerforskere samlet inn snø fra to dusin steder, alt fra avsidesliggende arktiske isflak (flytende biter av is, egentlig) og den norske skjærgården Svalbard til Nord-Tyskland og de bayerske Alpene. Resultatene er ødeleggende: I de høyeste konsentrasjonene i bayerske snø utgjorde mikroplastpartikler 150 000 per liter. I arktisk snø var den høyeste prøvetakingen mindre på 14 000 per liter, men kanskje enda mer forferdelige i sin sammenheng, gitt beliggenhetens nordlige fjernhet.

Matt Simon dekker cannabis, roboter og klimavitenskap for WIRED.

Det store spørsmålet er, hvor kommer disse mikroplastpartiklene fra? Forskerne kunne ikke spikre et eksakt sted, men de regner med at partiklene blåser inn fra byene i Europa. "Snø" renser "partiklene i luften og bringer dem ned," sier marinøkolog Melanie Bergmann ved Alfred Wegener Institute for Polar and Marine Research, hovedforfatter av en ny artikkel i Science Advances. Det er presedens også her: Tidligere arbeid har vist at pollen, som er omtrent like stor som disse mikroplastpartiklene, også reiser store avstander nordover i Arktis.

Hvilke plasttyper Bergmann og hennes kolleger fant, kan gi noen ledetråder om deres opprinnelse – spesielt mye gummi og polymerlakk. "Den slags overrasket oss, for hvordan får lakkpartikler den i luften og så langt nord?" Spør Bergmann. Skip er belagt med lakk for å avverge begroingsorganismer, men hvis det kom fra dem, kan du forvente at partiklene skulle vises i vann, ikke i snøprøver. “Men til lands har du alle bilene i utgangspunktet malt med lakk, som ofte inneholder polymer. Mange bygninger i dag er også malt med lakk. Offshore-plattformer har disse, så det er faktisk ganske en utbredt ting. ”

I tillegg mangler nesten all plasten som forskere kommer inn i miljøet. "For øyeblikket er det et stort spørsmål innen dette forskningsfeltet," sier Bergmann. “Hvor er all plasten? Fordi det anslås at 8 millioner tonn plast blir ført ut i havet hvert år, og vi har bare funnet omtrent 1 prosent av det. ”

Litt forsiktighet med denne forskningen: Forskerne fant ganske mye variasjon i konsentrasjonene av mikroplastpartikler de fant i snøprøvene. Så den prøven fra Bayern som tallerte 150 000 partikler, tok de nær en vei – de to andre bayerske prøvene var nærmere 5000 partikler. Og isflakprøven på 14 000 partikler står i kontrast til de andre isflakprøvene, som rammet veldig få eller til og med null partikler. Dette øker spekteret av forurensning med prøvetakingsutstyret deres – selv om forskerne hevder at ingenting av dette utstyret inneholdt lakk, den viktigste polymeren de fant i snøprøvene.

Den kompliserende faktoren her er kanskje ikke metodologisk, men tidsmessig. Forskerne kan ikke vite det når disse partiklene landet i snøen, så noen områder kan bli forbannet med visse vindhendelser som avgir en mengde mikroplast. "Vi har mange usikkerheter med atmosfærisk plast fordi vi ikke vet hvordan det oppfører seg i atmosfæren," sier Steve Allen, forsker på miljøforurensning ved University of Strathclyde, som ikke var involvert i dette nye arbeidet. “Det kan være fluks som kommer fra et bestemt værmønster, og det ble ikke lagt merke til. Så det er fullt mulig at de er ganske korrekte, at tallene stemmer. ”

I tillegg fokuserte ikke papiret på farge av partiklene. Dette er viktig fra et toksikologisk synspunkt, sier analytikerkjemiker João Pinto da Costa, University of Aveiro, fordi noen organismer inntar mikroplast på grunn av fargen, og tar dem feil for byttedyr. Men det er også en potensiell klimatologisk påvirkning her. "Hvis hvit snø blir forurenset med fargerike materialer, kan det påvirke graden av lysrefleksjon og på lang sikt kunne bidra til klimaendringer også," legger han til.

Dette arbeidet bygger på urovekkende forskning fra University of Strathclyde miljøforurensningsforsker Deonie Allen (ektefellen til Steve Allen), som fant mikroplast i de franske Pyreneene. "Hvis det er ment å komme til Arktis, er det ingen steder på den nordlige halvkule du logisk kan si: 'Vel, jeg tviler sterkt på at det kommer til å være her,' sier Deonie Allen. "Det er ingen logisk grunn til at den ikke ville ha kommet dit."

Hvilken effekt all denne plasten har, er i stor grad ukjent. Det er veldig lite data om hvordan mikroplast kan påvirke organismer og til og med hele økosystemer. Det er vanskelig å gjøre kontrollerte mikroplaststudier i havet – du kan ikke bare dumpe materialet i havet og se hva som skjer. Selv om det var etisk, vil du være hardt presset for å finne litt hav som ikke allerede er dosert med mikroplast for å fungere som din kontroll.

"Det anslås at 8 millioner tonn plast blir ført ut i havet hvert år, og vi har bare funnet omtrent 1 prosent av det." —Marinøkolog Melanie Bergmann

I laboratoriet kan forskere eksponere organismer for mikroplast, med sikkerhet, og vise for eksempel hvordan kjemikalier som utvaskes fra plast kan hemme veksten av bakteriene som sekvenserer CO2 og pumpe oksygen ut i atmosfæren. "Men de bruker veldig høye konsentrasjoner for å kunne vise mekanismer der ting samler seg i organismer," sier Bergmann, hovedforfatteren i det nye papiret. "Heldigvis har vi ikke nådd disse virkelig høye konsentrasjonene i Arktis så langt." Det er imidlertid verdt å merke seg at forskere oppe i Canada snart kan begynne å bruke avsidesliggende innsjøer for å gjøre forurensningsstudier av mikroplast, noe som kan gi sentrale innsikter i hvordan ting kan påvirke økosystemene.

Vi trenger de dataene, og vi trenger dem raskt. Halvparten av plasten som noen gang er produsert, er laget i løpet av de siste 15 årene, og at plastmania ikke viser tegn til å avta. Det kan ha alvorlige konsekvenser for menneskers helse (vi puster jo tross alt lett og tar inn partiklene), for ikke å snakke om helsen til en hel planet som er blitt forgiftet med mikroplast.

"Vi prøver vanvittig å finne ut hva som er trygt, hvor mye miljøet kan takle," sier Steve Allen. "Men i virkeligheten kommer vi nok til å nå det før vi vet hva det er."


Flere store trådløse historier