Forskere prøver å lagre ullete apekatter fra utryddelse … ved å trene dem til å være vill igjen


Colombias Andesfjell pleide å bli lastet med dyreliv, inkludert Sør-Amerika, den eneste bjørnarten, skuespilleren og fjellet Tapir, som bare bor i verdens høyeste høyder.

Du kunne ikke gå en kilometer i jungelen uten å se en ullete ape – store, smidige og karismatiske primater med kraftige lange haler.

Nå er arten vanskelig å få øye på. I løpet av de siste 50 årene har habitattap, poaching og smugling for adopsjon som kjæledyr, decimert Colombias uldige apepopulasjoner. Andesbrune aper er utsatt for utryddelse i neste århundre, sier forskere. De har allerede forsvunnet helt i enkelte deler av Colombia.

For å redde woolly ape, samarbeidet colombianske dyreliv og miljøbyråer med forskere som oss fra laboratoriet for tropisk skogsøkologi og primatologi ved Colombias Andesuniversitet.

I august 2017 lanserte vi seks fange ullsyper inn i skogene i sørlige Huila, omtrent en 12-timers kjøretur sør for Bogotá, hovedstaden. Denne jungel-dekket regionen var en gang hjem for mange tropper av disse flotte primatene. Nå er de iøynefallende fraværende.

Vi ønsket å se om dyr født i naturen, fanget av menneskehandlere og konfiskert av colombianske myndigheter, kunne lære å bo der igjen.

Å frigjøre dyr som har brukt tid i fangenskap er risikabelt. Ofte mangler de atferdene som er nødvendige for å overleve i naturen, som for eksempel selvforsvar og bindingsstrategier.

Ifølge en omfattende gjennomgang av dyrelivsintroduksjonsprogrammer over hele verden, er bare 26 prosent vellykkede. De fleste svikter heller ikke – dyrene dør – eller ikke varer nok til å evaluere skjebnen til de utgitte dyrene.

For å hjelpe oss med å utvikle en opplæringsplan for å fremme naturlig oppførsel, brukte vi først over et år å observere dusinvis av fangede ulledler i dyreparker og helligdommer over hele Colombia.

Vi så at mange ullete aper hadde blitt forholdsvis klumpete klatrere, og i stedet for å finne ut mat hadde de en tendens til å vente på at vaktmesterene skulle mate dem. De hadde også mistet muligheten til å oppdage og flykte rovdyr.

Etter et år med å vurdere sin oppførsel valgte vi 11 kandidater for mulig reintegrering i naturen basert på deres reproduktive levedyktighet, styrke, helse og ikke-tilknytning til mennesker.

I løpet av seks måneders rehabiliteringsprosessen brukte vi det vi kaller "miljømessig berikelse" for å innpode overlevelsesevner blant disse ullete apekatter.

For å redusere tid brukt lolling på bakken og oppmuntre klatring, plasserte vi apenes mat høyt oppe på plattformer simulerte trær. Vi foredlede også liming ved å sette sammen ullapener i "sosialiseringsburger", som oppfordrer dem til å gifte seg hverandre og samhandle en-mot-en.

En forsker fra Andesuniversitetet som observerer fange ullsyre som en del av Colombias dyrelivsintegreringsprogram.

En forsker fra Andesuniversitetet som observerer fange ullsyre som en del av Colombias dyrelivsintegreringsprogram.

Kreditt: Mónica Ramirez

For å øke rovdyrresponsen spilte vi lyder laget av rovdyr som eagles og jaguarer, etterfulgt av andre aperes alarmskrik, slik at de fange ullene skulle lære å kjenne igjen dem som en trussel.

Etter opplæringsperioden ble de seks fineste apene sluppet ut i Huila skogreservat, et område med god mat og beskyttelse fra jegere. To var ungdyr. Fire var voksne.

Alle hadde krage som spore sin plassering og registrerte deres oppførsel for å evaluere apenes tilpasningsprosess.

Først ga vi litt mat til de nylig gjeninnførte apekatter. Etter fem måneder ble de avvist helt.

Et år etter at de seks apene ble løslatt, hadde to blitt oppsamlet fordi de sliter med å tilpasse seg, tilbringer for mye tid på skogsgulvet og villig til å knytte sammen med sine troppekammerater.

To hadde gått glipp av. Og to døde innen måneder – en etter fallende fra et tre og en annen av mystiske årsaker.

Admittedly, det er ikke gode resultater.

Vi tror at problemet kan ha vært plasseringen. Huila naturreservat har nok frukt til å mate apekatter, men det blir ganske kaldt der. Ved lave temperaturer bruker kroppen din mye energi til å varme seg selv. Kanskje deres selvfødende ferdigheter ikke var tilstrekkelig utviklet for at de skulle spise nok kalorier.

Gruppesammenheng var også lav i denne kohorten, noe som forårsaket at enkelte individer skulle bryte seg bort fra deres gruppe – en farlig ting å gjøre i jungelen.

Skogen til Huila, Colmbia, hvor den første kohorten av rehabiliterte ulledler ble sluppet ut i naturen i 2017.

Skogen til Huila, Colmbia, hvor den første kohorten av rehabiliterte ulledler ble sluppet ut i naturen i 2017.

Kreditt: Jaime Hernando Duarte / flickr, CC BY

Vårt prosjekt viser hvor vanskelig det er å gjenopprette truede primatbefolkninger.

Men vi må fortsette å prøve. Over halvparten av alle Colombias 30 eller så primater arter er i fare for å gå utdøde, ifølge Diana Guzman, president for Colombian Primatology Association.

Deres død vil få alvorlige miljøkonsekvenser. Sør-amerikanske primater har vist seg å spise, fordøye og spre hver dag om 2 millioner frø per kvadratkilometer av habitat – en viktig økologisk tjeneste for Colombias tropiske skoger.

Colombia har ikke nok dyrehager og dyreparker til å huse tusenvis av primater som er fanget fra smuglere hvert år. Mange er euthanized, "reintroduced" til upassende habitater eller til og med tilbake til det svarte markedet. De heldige få som er tatt i fangenskap, lider ofte av hjertesykdom, fedme, atferdsforstyrrelser og psykisk skade – lidelser knyttet til stillesittende livsstil og utilstrekkelig diett.

Omfattende, langsiktige primatrehabiliterings- og gjeninnføringsprogrammer som vår – som er finansiert av den colombianske regjeringen og nonprofit Primate Conservation, Inc. – er kostbare. Vi bruker rundt $ 5000 per abe resettled.

Men rehabilitering og frigjøring av beslaglagte dyr er langt billigere, og mer miljøvennlig enn å holde dem bak barer for livet. Og vår er en av de få primatereintegreringer av sitt slag i Latin-Amerika.

I november 2018 utgav vi vårt andre kohorte av seks rehabiliterte apekatter, inkludert en kvinnelig ape som ble gjenvunnet sist.

Denne gangen valgte vi Rey Zamuro naturreservat, i Meta Colombia-regionen. Jungelen der har varmere vær og sannsynligvis en større matforsyning, og vi håper de kan etablere seg der.

Så langt synes Meta Colombia-troppen å trives, særlig i gruppebinding.

Vi fortsetter å sjekke inn på dem hele året, og lærer fra deres erfaringer for å hjelpe generasjoner av rewilded ullete aper å komme.

Mónica Alejandra Ramírez, PhD kandidat på Primatekologi, Universidad de los Andes ; Manuel Lequerica Tamara, doktorgradskandidat, University of Sydney, og Pablo Stevenson, lektor, Institutt for miljøvitenskap, Universidad de los Andes

Denne artikkelen er publisert fra samtalen under en Creative Commons-lisens. Les den opprinnelige artikkelen. Følg alle ekspertstemmer og debatter – og bli en del av diskusjonen – på Facebook, Twitter og Google +. Utsikten uttrykt er forfatterens og gir ikke nødvendigvis gjenspeiler utgiverens synspunkter. Denne versjonen av artikkelen ble opprinnelig publisert på Live Science.