DNA-kriminalløsning er fortsatt nytt, men det kan ha gått for langt


DNA er en av de kraftigste stoffene i universet. I samme struktur kan den kode inn instruksjonene for å lage uranmunchingsmikroer, gigantiske flygende øgler, eller et stativ av quaking aspens fem miles bredt. Det kan lagre hver film som er laget i ett enkelt reagensrør. Og det kan holde seg fast i tusenvis av år. Bare denne uken avslørte japanske forskere at de hadde vekket noe gammelt ullet mammut DNA ved å stikke det inn i musembryoer. Det som er død, kan aldri dø, ja.

Det er DNAs evne til å oppstå nyere historie, men det gir den største følelsesmessige slag. I den siste uken avslørte forskere i to separate kaldt tilfeller fra 1970-tallet og 80-tallet hvordan DNA hjalp dem med å løse et par tiår gamle mysterier. Man bringer familieavslutning. Den andre støtter en familie inn i den friske tragedien av et lang skjult tenåringstraume. Begge hint på en ny funksjon i en verden som i økende grad er forbundet med slektningsalgoritmer, sosiale nettverk og internett; at i en alder av digitale DNA-databaser forblir ingenting hemmelig for alltid.

På mandag avslørte detectives til en TV-nyhetsstasjon i Salt Lake City at de hadde brukt DNA for å bekrefte at den beryktede seriemorder Ted Bundy-emnet for både en ny Netflix-dokuserie og en spillefilm med Zac Efron-hadde også drept en manglende Utah-tenåring . Timer før utførelsen i 1989 bekjente Bundy til 30 homicider begått over syv stater i midten av 70-tallet, og fortalte politiet hvor han hadde forlatt noen av kroppene. Men mange ble aldri funnet, inkludert 17 år gamle Debra Kent, fra Bountiful, Utah, og politiet var ikke i stand til å lukke saken hennes.

For tre og et halvt år siden lærte en cold case-enhet at Kent-familien hadde et patella-bein som ble avdekket av etterforskere i 1989 nær hvor Bundy sa at han forlot ungdomsrester. På den tiden var DNA-testing helt ny, og USA var fortsatt fem år borte fra å etablere et føderalt genetisk depot for dømte kriminelle. Så i 2015 overbeviste detektiver Kent-familien for å få knærbenet sendt inn for testing, sammen med DNA-prøver de ga seg selv. Da det kom tilbake som en kamp i familiens DNA, mottok Kents endelig et offisielt dødsertifikat, og lukkingen de hadde søkt i over 40 år.

Politiet hadde holdt sine konklusjoner privat til den fornyede offentlige besettelsen med Bundy motiverte dem til å gjøre oppdagelsen offentlig denne uken. Det kom på hælene om at utredere i South Dakota hadde arrestert en kvinne fredag ​​i forbindelse med en 38-årig spedbarnsfall.

En frossen februar ettermiddag i 1981 oppdaget en mann som kjørte gjennom kornmarkene i nærheten av Sioux Falls en død nyfødt baby gutt, innpakket i blodige tepper på bunnen av en vei grøft, hans navlestreng fortsatt festet. I flere tiår har forskere samlet ledetråder. I 2009 plukket de selv guttenes kropp for å trekke ut DNA-prøver. Hver dag i de neste ti årene sjekket saksøkningsdetektoren Michael Webb den føderale kriminelle databasen, kjent som CODIS, i håp om en genetisk kamp. Men, som han fortalt denne uken til Washington Post, ingen kom noensinne.

Det som kom i stedet var arrestasjonen av en mistenkt i det beryktede Golden State Killer-saken i april. Og med det, en eksplosjon av interesse i å bruke teknikken, kjent som rettsmedisinsk slektsforskning eller langdistanse familiesøk – at California-etterforskere pleide å identifisere ham. Kort tid etter oppnådde Webb hjelp av Parabon, et selskap som spesialiserer seg på slektstrøketeknikk. Og i forrige uke brukte politiet den informasjonen til å arrestere en 57 år gammel Sioux Falls-kvinne, Theresa Bentaas, antatt å være babyens biologiske mor. Hun blir belastet med første grads mord, andre gradsmord og voldslag for å ha forlatt det sunne barnet til å dø ute i kulde.

Det er første gang genetisk slektsforskning har blitt brukt i tilfelle av neonaticid (drepingen av et barn i babyens første 24 timers levetid). Og for genetiske rådgivere som Brianne Kirkpatrick, som også hjelper folk med å finne biologiske slektninger og driver støttegrupper for mennesker som arbeider med DNA-overraskelser, er det ett skritt for teknologien for langt. "Det føles som den glatte skråningen har begynt, og det har skjedd mye raskere enn jeg forventet," sier hun. "Jeg er faktisk ikke en glatt skråperson mesteparten av tiden. Det føles bare at dette bestemte programmet ikke er noe jeg kan kom deg bak."

Frem til nå har alle de nesten tre dusin rettsmedisinske genealogiske sakene som er blitt offentliggjort siden Golden State Killer-bombeskallen, involvert høyprofilerte, heslige forbrytelser-seriemordere og voldelige voldtektsmenn og barnmord som terroriserte samfunn, noen ganger i flere tiår. Selv kritikere av teknikken, som bekymrer seg for at det blir amerikansk til en genetisk overvåkningstilstand, finner det vanskelig å argumentere med å låse opp disse farlige kriminelle. Men Bentaas, som ville ha vært 18 eller 19 på tidspunktet for hendelsen, og ifølge en avtale som er oppgitt i Argus-lederen, er for redd og skamfull for å fortelle noen om graviditeten, annerledes.

"En Baby Doe-sak er en spesiell kategori," sier Colleen Fitzpatrick, som medfødte nonprofit DNA Doe Project med andre slektsforsker Margaret Press. "Det bryter fra hverandre denne ryddige dikotomi mellom å finne kriminelle som fortsatt kan være farlige og finne ofre."

Sammen med et nettverk av frivillige som er dyktige i slektstre, kan Fitzpatrick og Press hjelpe politiet sette navn på uidentifiserte menneskelige rester – mest mordofre. Men organisasjonen unngår forlatte babysaker fordi identifisering av barnet betyr å identifisere moren. Og som i Bentaas tilfelle, er mange mødre i neonatisk tilfeller ofte barn (eller nesten barn) selv. Noen ganger er de selv offer for voldtekt eller incest.

Fitzpatrick og Press bekymret for at undersøkelse av disse hendelsene ikke ville gi nedleggelse til familier, men i stedet ville åpne dem for kriminell påtale. For å holde DNA Doe Projects humanitære oppdrag intakt, har Fitzpatrick avvist eventuelle forespørsler som involverte forlatte babyer til sitt eget genetiske slektsselskap, Identifinders International. Akkurat nå jobber de med tre slike saker.

Hvilket betyr at det er en god ide, eller en god bruk av politimessige ressurser, å grave gjennom familiært DNA for å undersøke og retsforfølge neonatiske tilfeller, dette Sioux Falls-tilfellet er bare begynnelsen. Ingen lover begrenser for tiden politidirektoratets anvendelse av teknikken, selv om staten Maryland for tiden vurderer å forby alt sammen. Den offentlige DNA-databasen som gjør det mulig for etterforskere å finne første genetiske treff (som de deretter bygger familietre) begrenser slike søk på voldelige forbrytelser eller identifiserer rester av avdøde personer. Enten kunne bli påkalt når det gjaldt et neonaticid. South Dakota Baby Doe-saken kan være den første i nyhetene, men det blir ikke sist.

Og så er overskriftene for løste kaldt tilfeller og historier om folk som har oppdaget sin far, ikke deres far, eller de har 15 halvsyskere eller de ble byttet til fødselen med en fremmed, som vil samle seg sammen med krusslagene til mødre som en gang på en tid gjorde en svært vanskelig, veldig desperat, veldig dårlig beslutning.

Og så, på et tidspunkt stopper de. Fordi når ingen hemmeligheter kan bli skjult i deres DNA (eller DNA fra en slektning), vil det ikke lenger være nyheter.


Flere flotte WIRED-historier