Californias strømbrudd handler om villbranner – men også penger


Den røde vinden begynte å blåse igjen denne uken – varme, tørre vindkast opptil 75 mil i timen i noen deler av Nord-California. Vanligvis betyr deres ankomst at branner er på vei, en tilbakevendende trussel mot liv og eiendom takket være klimaendringer og byspredning.

Denne gangen var imidlertid litt annerledes. Som New York Times påpeker, var fem av de 10 mest ødeleggende skogbrannene i California-historien i det minste delvis skylden for utstyr som tilhører Pacific Gas & Electric, hjelpefirmaet som leverer strøm til 16 millioner mennesker i den øverste halvdelen av staten. Delvis på grunn av erstatningsansvar fra ofre for tidligere branner, verdt 8,4 milliarder dollar, er PG&E midt i konkurs. Så denne gangen, da den røde vinden begynte å blåse, slo PG&E av strømmen.

Gjorde de det av en overflod av forsiktighet og bekymring for sikkerhet? Helt sikkert. Men minst en ekspert mistenker et annet sett med prioriteringer på jobben: PG & Es pågående konkursforhandlinger.

En kjernefunksjon ved konkurs er å la en virksomhet fortsette å operere mens den finner ut hva den skylder, og til hvem. PG&E har brukt hundrevis av millioner av dollar på å finne ut av det. "Hvis forutsetningene i analysen din viser seg å være gale, kan hele strategien din blåse opp og være enormt kostbar, og forsinke konkursen din," sier Jared Ellias, ekspert på konkursrett ved University of California Hastings College of the Law. Så du prøver å gjøre det raskt, og med minimalt kaos.

Et løpebål vil absolutt kvalifisere seg som kaos. I stor grad er det på grunn av skadene PG&E er på kroken for. Påløpte utgifter i løpet av en konkurs har forrang fremfor de fra før konkursen. Regningene er på lovens språk “senior.” Ellias sier at selv om skader skal antas å bli utbetalt fra en felles pott, kan krav fra ofre for en brann i 2019 i dette tilfellet erstatte erstatning for tidligere ofre.

Reglene er mer kompliserte enn det. I sommer vedtok California en lov kalt AB 1054, som satte vilkår for hvordan PG&E skal betale ut krav for tidligere branner og opprettet et forsikringsfond på 20 milliarder dollar for å betale fremtidige krav. Den omhyggelig forhandlede, kontroversielle planen tok ikke hensyn til hva som ville skje hvis en massiv brann skulle skje akkurat nå. "Av større betydning for PG&E er det faktum at det ikke får tilgang til" forsikringsfondet "som ble opprettet av AB 1054 for branner denne sesongen," skriver Mark Danko, en advokat som representerer brannofre, i en e-post. "Disse midlene vil være tilgjengelig for PG&E for branner som starter i 2020, tidligst. En annen grunn til at PG&E beskytter seg selv på bekostning av skattebetalerne ved å slå av strømmen, selv om det ikke egentlig er nødvendig. ”

Så en brann i 2019 ville være rot. "Hvis du blir godt anbefalt av gode advokater, som de er, så mye som du alltid ikke vil at det skal oppstå en brann, vil du virkelig ikke ha en akkurat nå," sier Ellias. «Tenk hvor stygt det ville blitt hvis du hadde en konkurranse mellom konkursbrannofre og brannofre før konkurs. Det ville være stygt, stygt, stygt – stygt for de involverte, stygge for representantene i Sacramento. ”

PG&E ser så ut, la oss si, svært incentiverte. I midten av oktober 2018 stengte den strømmen over et bredt skår av Nordbukta og Sierras i forkant av en spådd vindhendelse. 6. november 2018 advarte PG&E 70 000 kunder om at de kan gjøre det igjen, men gjorde det ikke. To dager senere tok et tårn på PG & Es transmisjonslinje Caribou-Palermo fyr, og ledet til Camp Fire, som ødela byen Paradise og drepte 88 mennesker, noe som gjorde den til det dødeligste brann i USA på et århundre.