Årets nobelpris i fysikk blander 2 forskningsfelt – og politikk


De Nobelpris i fysikk i år har gått til to veldig forskjellige forskningstråder – og danset rundt noen store samfunnsspørsmål, selv om det feirer utmerket arbeid.

Prisen ble delt for å hedre både kosmologiforskning som utforsket mørk materie og oppdagelsen av planeter som kretser rundt andre stjerner. Men Nobel pris blir tildelt til enkelte forskere, og det er her ting ser ut til å ha blitt litt klissete i år. (Nobelprisen har vært politisk i mange andre år også, og det er neppe overraskende at politikk igjen har kommet inn på arenaen i 2019.) På begge sider av æren har folk reist bekymring for hvem var og ble ikke anerkjent, og hva det sier om moderne vitenskap.

"Når vi stiller slike spørsmål, er det ikke at disse menneskene ikke fortjente det, men hvem ellers snakker vi ikke om det som kanskje hadde fortjent det," kalpana Shankar, professor i informasjons- og kommunikasjonsstudier ved University College Dublin i Irland, fortalte Space.com. "Ofte er det ikke folk som bør få æren for det, og Nobels og andre store premier er ikke immun mot politikken i det."

I slekt: De mest fascinerende eksoplanetene i 2018

Årets nobelpris i fysikk er litt rart fra første øyekast, ved at den anerkjenner to ganske forskjellige forskningsemner. Det kongelige svenske vitenskapsakademi, som tildeler Nobelen, ble med i de to forskningstrådene i kosmologi og eksoplaneter ved å hedre det det beskrev som "bidrag til vår forståelse av universets utvikling og jordens plass i kosmos."

Det er poetisk, men det er kanskje ikke det du forventer av akademiet.

Og nobelpriser går til individuelle, levende forskere, ikke forskningstema. Så i år ble prisen overrakt halvparten av vesken til James Peebles, en kosmolog ved Princeton University som har studerte mørk materie; og den andre halvparten ble delt mellom Michel Mayor og Didier Queloz, to astronomer med base ved Universitetet i Genève og University of Cambridge i Storbritannia som oppdaget den første eksoplaneten som går i bane rundt en sollignende stjerne.

La oss ta første halvdel først. Peebles begynte sin forskning på teoretisk fysisk kosmologi på midten av 1960-tallet, og søkte ledetråder til hva som formet universet rett etter Big Bang. Han fant ledetrådene i kosmisk mikrobølgeovnbakgrunn (ofte kallenavnet babybildet av universet), som viser små romlige forskjeller i temperatur.

Akademiet setter sammen en vitenskapelig bakgrunnsartikkel som undersøker medlemmenes begrunnelse for tildelingen. I årets dokumentskrev komiteen at Peebles i 1965 skrev at de oppgir at mørk materie er nødvendig for galaksedannelse som markerte "øyeblikket da kosmologi begir seg ut på å bli en vitenskap om presisjon og et verktøy for å oppdage ny fysikk."

Forskere som har undersøkt begrepene som typisk kalles mørk materie og mørk energi – to mystiske fenomener som utgjør det store flertallet av universet – har stått på bettors lister for Nobelen i fysikk i mange år.

Men navnet som ofte antydes, var det av Vera Rubin, en astronom som døde i 2016 og hvis arbeid ble referert en gang i den vitenskapelige bakgrunnspapirets utforskning av Peebles arbeid.

I årevis før hennes død, kritiserte Nobelpersonene unnlatelsen av komiteens tendens til å favorisere eksperimentell forskning fremfor teoretisk arbeid, men i år ser det ut til at teorien har seiret, og den kontrasten er slående.

"Selv om jeg håper å ha en lang fremragende karriere som Jim Peebles har hatt, er det synd at Nobelprisutvalget i modig retning nektet å gi Vera Rubin prisen for å finne den første konkrete bevis på mørk materie, og nå er hun død og ikke kvalifisert til å motta den for alltid, ”skrev Chanda Prescod-Weinstein, en professor i astrofysiker og kvinnestudier ved University of New Hampshire, i en e-post til Space.com.

"I mellomtiden vant mennene som ledet teamet som oppdaget kosmisk akselerasjon, ofte referert til som" mørk energi ", for mange år siden, mens hun fortsatt var i live," fortsatte Prescod-Weinstein. "Baren for kvinner å motta prisen i kosmologi og partikkelfysikk virker nesten uendelig mye høyere enn for menn."

Knurrer om tildelingen og Rubins snubb vokste tilsynelatende høyt nok til at Thomas Zurbuchen, assosiert administrator av NASAs Science Mission Directorate, kunne veie inn på Twitter. "Jeg skulle også ønske at dette ville ha kommet tidligere slik at Dr. Rubin kunne blitt inkludert," skrev han i dag. "Hennes arbeid har grunnleggende endret hvordan vi tenker på universet."

Bare tre kvinner har noensinne vunnet Nobelprisen i fysikk, og hver har delt æren med to mannlige kolleger: Marie Curie i 1903 for arbeid med stråling, Maria Goeppert-Mayer i 1963 for arbeid med kjernefysiske strukturer og Donna Strickland i fjor for arbeid på optiske lasere. Fargeforskere er enda mer overveldende fraværende blant prisvinnere.

Vinnerne gjenspeiler historien om hvordan kraftsystemer i vitenskapen tradisjonelt kommer hvite menn til gode, enten de er målrettet eller tilfeldigvis. "Vi kjenner ikke politikken bak hvorfor folk blir valgt, vi vet bare at om og om igjen blir kvinner (og) mennesker av farger skrevet ut av historien," sa Shankar.

En kunstners skildring av planeten 51 Pegasi som kretser rundt stjernen.

(Bildekreditt: NASA / JPL-Caltech)

Noen ganger blir de bokstavelig talt skrevet ut av historien, og andre halvdel av årets nobelgjenkjenning fungerer indirekte som en uhyggelig påminnelse om den virkeligheten.

Ordfører og Queloz ble hedret for å oppdage en planet kalt 51 Pegasi b, som de beskrev i et papir publisert i 1995. Det var ikke den første eksoplanettfunnet – disse planetene gikk i bane rundt en pulsar og var mye fremmed på alle fronter.

I stedet var 51 Pegasi b den første planeten som ble oppdaget i bane rundt den typen kropp vi faktisk tenker på som en stjerne, i stedet for å kretse rundt restene av en stjerne som har eksplodert. Ordfører og Queloz undersøkte lyset som sendes ut av den aktuelle stjernen og målte ørsmå forandringer i det lyset forårsaket av planetens tyngdekraft, som skapte svak vingling i stjernens avstand fra Jorden.

Nå har forskere oppdaget mer enn 4000 planeter som går i bane rundt andre stjerner, så akademiet ville alltid trengt å være forsiktig med å velge ut personer i feltet for å hedre. To navn som noen ganger ble tilbudt blant den gruppen er Geoff Marcy og Paul Butler, som snart stadfestet ordføreren og Queloz 'observasjoner og viste seg å allerede ha samlet lignende data om 51 Pegasi. Gitt en tolkning som muliggjorde store planeter som gikk i nærheten av stjernene deres, identifiserte Marcy og Butler raskt 70 av de første 100 eksoplaneter som ble oppdaget, ifølge NASA.

I slekt: 7 måter å oppdage fremmede planeter på

Marcy og Butlers forskning hadde det også vært fløt i Nobels prediksjonsbassenger og er nevnt tre ganger i den vitenskapelige bakgrunnsoppgavens diskusjon om forskningen utført av ordfører og Queloz. Men de ble ikke inkludert i prisutgaven. Og det kan være av en spesiell grunn: I 2015, Marcy sin institusjon undersøkte nesten et tiår med anklager om seksuell forseelse mot ham. Marcy trakk seg da materiale fra etterforskningen ble offentliggjort.

"Gitt at prisen gikk til to forskere i eksoplaneter, ser det ut til at en del av historien her var at de snubbet Geoff Marcy, som etter sigende engasjert i seksuell mishandling overfor studenter i flere tiår, "skrev Prescod-Weinstein til Space.com." Jeg tror ofrene, hvorav noen regner jeg som venner. Selv om jeg er glad for at komiteen viser noen etiske standarder for hvilke menn som vil bli anerkjent, kan de kanskje også vurdere etikken ved å ignorere kvinners bidrag til feltet så vel som for menn som ikke er hvite. "

Komplikasjonene fra begge aspektene ved årets nobelpris i fysikk taler til pågående systemiske utfordringer i vitenskapssamfunnet generelt og innenfor individuelle disipliner. Rubin møtte systemiske hindringer rettet mot henne kjønn gjennom hele karrieren.

Rubin vedvarte, men forskning viser at nok av kvinner og mennesker av farger forlater vitenskapen på grunn av diskriminering, trakassering og andre spørsmål om makt og skjevhet. Hver av disse forskerne ville ha like mye individuelt potensiale som nobelvinnere gjør i begynnelsen av karrieren, men arbeidet deres vil aldri bli publisert, mye mindre vurdert for denne typen anerkjennelse.

"Dette er blitt normalisert at gamle, hvite menn er de som får æren, spesielt de store premier og sånt," sa Shankar. "Jeg tror at vi må snakke om det faktum at når tre eldre menn vinner en pris, som ikke ble representert i den prisen."

Send Meghan Bartels på mbartels@space.com eller følg henne @meghanbartels. Følg oss på Twitter @Spacedotcom og på Facebook.